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손발 감각 무뎌지고 계속 아프면, ‘말초신경병’ 의심
손발 감각 무뎌지고 계속 아프면, ‘말초신경병’ 의심
  • 이서하 기자
  • 승인 2020.08.06 11:38
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혈액순환 장애로 오해 많아, 신경초음파 등 정밀검사 필요
발병 초기 약물치료로 통증 등 감각이상 증상 만성화차단 가능

 

몇 해 전 젊은 여성 가수가 고백해 화제가 되었던 말초신경병은 뇌와 척수 등 중추신경계를 제외한 말초신경계에 이상이 발생하는 질환을 말한다. 손이나 발에서 주로 증상이 나타나는데, 손발이 저리거나 감각이 떨어지고, 통증이 지속적으로 나타난다. 이런 경우 혈액순환의 문제로 생각하기 쉽지만, 실제로는 혈액순환장애는 매우 드물고 말초신경병인 경우가 대부분이다. 강동경희대학교병원 신경과 김상범 교수와 함께 말초신경병의 원인과 치료법에 대해 자세히 알아본다.

중추신경계와 손과 발, 팔과 다리를 연결하는 ‘말초신경계’에 생긴 이상

말초신경계는 뇌와 척수 등의 중추신경계를 제외한 나머지 신경계를 말하며, 크게 뇌신경과 척수신경으로 나눌 수 있다. 보통 몸에서 느끼는 감각을 척수와 대뇌로 전달하고, 대뇌에서 지시 하는 운동명령을 근육으로 전달하는 역할을 한다.

이러한 말초신경이 여러 가지 원인에 의해 손상을 받고 이상이 발생하는 것을 말초신경병이라 한다. 운동신경, 감각신경, 자율 신경 등 손상을 받는 신경의 종류에 따라 다양한 증상이 나타난다. 연간 인구 10만 명당 77명의 빈도로 발병하고, 나이가 들수록 그 빈도는 더 증가한다.

단일신경병 손목터널증후군·종아리신경병 대표적

신경의 침범 부위에 따라 국소적인 원인에 의해 생기는 단일신 경병에서부터 광범위하게 비교적 대칭으로 이상을 초래하는 다발신경병까지 형태가 다양하다.

단일신경병은 팔에서는 손목터널증후군이 가장 대표적이고, 다리에서는 종아리신경병이 흔하다.

강동경희대학교병원 신경과 김상범 교수는 “다발신경병은 당뇨병에 의한 경우가 가장 흔하고, 항암제 등 약물, 면역체계 이상, 갑상선 저하증 등 전신질환이 뒤를 잇는다”면서 “유전신경 질환, 류마티스질환 및 비타민 부족이나 알코올중독, 영양결핍에 의해 생기기도 한다”고 설명했다.

원인 질환 매우 다양, 정확한 진단 중요

말초신경병은 원인이 매우 다양하다. 현재까지 원인질병만 100여 개로 알려져 있을 정도고, 증상도 원인질환에 따라 각기 다르고 같은 질병에서도 환자마다 서로 다른 증상이 나타날 수 있어 진단이 매우 어렵다. 신경과 김상범 교수는 “말초신경병 전문병 원에서조차 말초신경병 환자의 25%에서 원인을 밝혀내지 못하기도 한다”면서 “정확한 진단을 위해서는 신경과를 방문해 자세하게 병력을 설명하고 신경계 진찰을 받아야 한다”고 강조했다. 신경근전도검사, 자율신경검사, 신경초음파검사 등을 해 손상된 신경 부위와 특성을 파악하고, 발병원인을 찾기 위해 기본 적인 혈액검사 및 소변검사 등을 진행한 뒤 필요에 따라 각종 특수검사도 실시한다.

혈액순환장애와 달리 통증·저림·감각이상 등 다양한 증상

대표적인 증상으로 손발이 저리거나 감각이 둔해지고, 화끈거 림과 함께 바늘로 찌르는 듯 한 통증을 호소하는 경우가 많다.

신경과 김상범 교수는 “보통 혈액순환장애와 많이 헷갈려 하는 데, 혈액순환장애는 통증이 주로 나타나며, 손 특히 손가락 끝이 차고 찬물에 손을 넣으면 손끝이 하얗게 변한다”면서 “반면 말초신경병은 통증뿐만 아니라 화끈거림, 욱신거림, 저림, 시림, 얼얼함 그리고 먹먹하고 무딘 느낌 등 다양한 증상으로 나타난다”고 말했다.

저림 증상부터 시작, 근육 약화, 균형감각 저하 등 호소

대부분 다발신경병은 저린 증상이 발끝부터 시작되어 위쪽으로 올라오는 경우가 많고 발 증상이 발목까지 심해지면 손끝도 저리게 된다. 운동신경이 침범되면 근육이 약해져서 물건을 집기 어렵거나, 옷에 단추를 채우기 어려워질 수 있고 심해지면 걷기가 힘들어진다. 굵은 감각신경이 손상되면 균형 잡기도 어려워진다. 자율신경계 이상에 의해 일어날 때 어지러움을 느끼거나 손발에 땀이 안나며 대소변기능과 성기능에 변화가 생길 수도 있다.

원인 질환에 알맞은 치료로 증상 개선

원인에 따라 치료법도 달라지는데 가장 흔한 당뇨병다발신경병은 엄격한 혈당 조절과 고지질혈증 등의 동맥경화 위험인자들을 조절한다. 그 외 내과적인 대사질환이 같이 있으면 해당질환에 대한 적극적인 치료가 필요하다. 비타민결핍 신경병인 경우에는 비타민을 보충하며, 길랭바레증후군이나 만성염증탈수초 다발신경병과 같은 면역이상 염증다발신경병은 면역글로불린이나 스테로이드를 사용하여 운동감각이상을 현저하게 개선할수 있다. 신경과 김상범 교수는 “말초신경병으로 인한 손발저림 이나 신경병통증이 있는 경우에는 만성화되어 약물치료 효과가 떨어질 수 있다”면서 “효과가 감소하기 전인 발병 초기에 신경 병통증에 효과적인 약물을 사용하여 통증으로 삶의 질이 떨어 지는 것을 예방하는 것이 중요하다”고 말했다.

금연·금주는 기본, 생활 속 말초신경병 예방법

말초신경병을 예방하기 위해 말초신경에 독이 되는 술과 담배는 반드시 끊어야 한다. 당뇨병 환자는 철저한 혈당관리가 가장 중요하다. 손목터널증후군은 컴퓨터 작업이나 손빨래 등으로 손목을 과다하게 자주 사용하는 사람들에서 흔히 발생할 수 있다. 예방을 위해서는 습관적인 손목 꺾임이 생기지 않도록 주의 하며 손목 스트레칭이나 주먹을 쥐었다 펴기를 반복해서 손목을 지나는 힘줄을 스트레칭 하는 것이 좋다. 종아리신경병은 다리를 꼬고 앉거나 무릎 꿇기, 오랫동안 쪼그려 앉는 경우에 종아리뼈 머리 위를 지나는 종아리신경이 눌려서 생길 수 있으므로 이러한 자세는 가능하면 피하는 것이 좋다. 말초신경은 한 번 손상되면 이후 회복에 시간이 오래 걸리기 때문에 평소에 예방하는 노력이 필요하다.

김상범 교수(강동경희대학교 신경과)
김상범 교수(강동경희대학교 신경과)

 


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